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¿Quién es Don King y qué pasó con él? El ocaso del polémico promotor que dominó el boxeo

¿Qué pasó con Don King?: El ocaso del polémico promotor que dominó el boxeo

¿Quién es Don King y qué pasó con él? Es la pregunta obligada para narrar el ocaso del controversial promotor que dominó la escena del boxeo hasta los 90, y donde pactar con él era como pactar con el diablo, y si no lo creen, recuerden su pasado con Muhammad Ali y Julio César Chávez.

¿Quién es Don King?

El popular promotor afroamericano de los pelos erizados, hoy con 90 años de edad, quedó relegado de las grandes carteleras. Ya sin peleadores atractivos para las plataformas de streaming, o que tengan una sólida base de seguidores en redes sociales.

En 2022, Don King busca dar un último zarpazo, al manejar a Ilunga Makabu, campeón crucero del CMB a quien el principal rostro del boxeo actual, Saúl “Canelo” Álvarez, ha fijado como un objetivo prioritario.

El sábado 29 de enero, Don King presentó su cartelera más llamativa en muchos años, estelarizada por la pelea entre Ilunga Makabu y Thabiso Mchunu. El ganador expondría el título crucero ante el Canelo.

Para Don King, quien alguna vez fue la mente promocional más influyente de todo el mundo, al menos desde 1972 hasta 1997, debe ser duro vivir con bajo perfil.

Malo, ambicioso, defraudador y ladrón, son algunos de los señalamientos que más profanan boxeadores y entrenadores que alguna vez trabajaron con él. Sus controversiales manejos han quedado documentados en películas, documentales, entrevistas, testimonios ante la corte, libros y artículos periodísticos.

Una cosa es clara: siempre se salió con la suya e impuso su tenacidad de negocios para vivir el ‘american way of life’ como un afroamericano de ideología conservadora, pero siempre pragmática. Lo mismo le dio apoyar a Barack Obama que a Donald Trump, así como en el ring se iba del lado del ganador al final de la pelea, aunque no fuera su peleador.

México en particular, con el CMB y varios de sus más grandes boxeadores, contienen claves para entender la racionalidad detrás de la figura de King. Fue el primer rey del Pago por Evento que hizo de HBO, DON TV, y Showtime marcas indelebles como estandartes de la industria en la parte final del Siglo XX.

Para muestra, estos son los mejores boxeadores mexicanos promovidos alguna vez por King: Chávez, Ricardo López, Salvador Sánchez, Marco Antonio Barrera y Carlos Zárate.

Sumen la cercana presencia con José Sulaimán y lo que tenemos es una afinidad natural, que termina siendo una relación de amor y odio.

¿Qué pasó con Julio César Chávez y Don King?

Hay algunos casos legales que involucran a King y Chávez, sobre todo después de que ‘JC Superstar’ dio por terminada su relación y firmó con Bob Arum en diciembre de 1990. ¿Qué pasó con Don King y Julio César Chávez?

En general eran demandas de King ante cortes estatales exigiendo de Chávez el pago de supuestos préstamos por adelantado que le dio al mexicano. También interpuso un recurso legal intentando evitar que Chávez peleara en su segundo combate contra Óscar de la Hoya, promovido por Top Rank.

Otro caso que llegó a una corte, y que se hizo público fue cuando Chávez se quejó después de su empate con Miguel Ángel González de que King dejó de pagarle dos de los tres millones de dólares que habían acordado para ese combate en la Ciudad de México.

Su serie de disputas terminó en el año 2002 con un fallo de un juez que determinaba que era Arum el que tenía que reparar a King el daño y no el peleador mexicano.

Chávez y King coincidieron personalmente antes de la pandemia de Covid-19 durante la convención del CMB, en octubre de 2019.

“Sin Don King no lo hubiera logrado”, dijo Chávez en aquella ocasión.

Se refería a la habilidad de su ex promotor desde 1984 para impulsar la carrera de un joven mexicano provinciano que no hablaba inglés hasta llevarlo a la cúspide del boxeo en 1990, tras su victoria ante Meldrick Taylor.

Don King y Julio César Chávez
Don King y Julio César Chávez

Solo en América

King popularizó su frase emblemática: “Only in America could happen”, o sólo podría ocurrir en Estados Unidos. Esto, para referirse al éxito promocional, la riqueza y las grandes rivalidades que logró forjar.

La frase también fue inmortalizada en al menos dos obras. Primero, en el demoledor libro ‘best seller’ escrito por el decano periodista Jack Newfield, The Life and Crimes of Don King (1995) y la película “Sólo en Estados Unidos” (1997), producida por HBO, que ganó un Emmy. Estelarizada por Ving Rhames, obtuvo el Globo de Oro como mejor actor. 

Ahí, King es representado como una criatura de múltiples facetas. Precedido por un antecedente homicida y una racionalidad torcida que lo hacían actuar como un criminal con licencia para manipular a los boxeadores, los organismos del boxeo y las televisoras a su antojo. Siempre a través de acuerdos llenos de zonas grises y alianzas cuestionables con personajes polémicos, incluyendo mafiosos y dictadores.

Lo dibujan como un animal social completamente carente de ética y valores del juego limpio. Con maestría para engañar al público, experto en vender la ilusión, para poder cobrar comisiones exorbitantes a cada uno de sus peleadores promovidos, hasta de un 75% sobre sus ingresos reales. Esto, incluso a pesar de que las reglas de comisiones atléticas estatales le prohibían hacerlo.

Al respecto, Doris Kearsn Goodwin, historiadora ganadora del Premio Pulitzer, opina sobre el valor del libro en cuestión.

“Es difícil imaginar a alguien mejor preparado para contar la fascinante historia de la vida de Don King que Jack Newfield. En The Life and Crimes of Don King, Newfield ha capturado brillantemente al hombre complejo debajo de la imagen extravagante y en el proceso produjo una historia absolutamente fabulosa”.

Sólo Estados Unidos puede crear este tipo de personajes codiciosos, tan propios del capitalismo de los excesos marcados en los 80 y principios de los 90 por las presidencias de Ronald Reagan y George Bush padre. 

King pertenece a la corriente ideológica del conservadurismo negro moderno. En ella, se instituyen valores de derecha ortodoxos para hacer crecer en el plano financiero y profesional a la minoría afroamericana junto al stablishment del conservadurismo practicado por el hombre blanco estadounidense en posición de poder.

Don King rumbo al ocaso

Para Don King han quedado en el baúl de los recuerdos sus mega peleas de alcance mundial con Muhammad Ali, Joe Frazier, George Foreman y Mike Tyson. Son una memoria distante en el tiempo, aunque se han añejado como el mejor de los vinos que la ciencia dulce puede ofrecer.

Su caída estuvo marcada a mediados de los 90 por el encarcelamiento de Tyson, tras ser condenado por violación. Luego, por el declive de Julio César Chávez y su rompimiento contractual. Después, una escalada de demandas judiciales incluyendo a Muhammad Ali, el mismo Tyson y más recientemente Tim Weatherspoon, en las cuales logró acuerdos conciliatorio a su favor.

A la par de los escándalos y las disputas contractuales que terminaron en la corte, King se quedó sin un peleador atractivo para las masas. ¿El último que tuvo en plenitud? Roy Jones.

Ante la incapacidad de encontrar a ese peleador generacional, King se vio afectado por la mala fama, y el distanciamiento de las grandes cadenas de televisión en Pago por Evento. Pero además, la caída de Don King se aceleró con el ascenso de una nueva figura en el panorama de las promotoras boxísticas: el modelo híbrido boxeador-promotor en que se convirtió Óscar de la Hoya al fundar su propia empresa Golden Boy Promotions en 2005.

En los 80 y comienzos de los 90, Don King creció gracias a una especie de monopolio, en las que él mismo tenía el poder de presentar carteleras con hasta cinco peleas de campeonato mundial. El único promotor que podía darle batalla cuando King estaba en su máximo apogeo era Bob Arum, y Top Rank.

¿Qué pasó con Don King? La respuesta la encontramos con la llegada del nuevo milenio, cuando llegó también el último clavo en el ataúd para King. Tras el ascenso de Golden Boy Promotions, de Óscar de la Hoya, como un jugador preponderante para competirle a Top Rank, de Bob Arum, surgieron otros jugadores. Otra empresa que se convirtió en jugador protagónico responde al nombre de Premier Boxing Champions, de Al Haymon, que con Floyd Mayweather como socio y principal carta, nació grande en 2015.

Otro hito de la promoción moderna consistió el ascenso de la plataforma de transmisión DAZN, fundada en 2016, pero que a partir de 2018, empezó a invertir fuerte firmando con Golden Boy Promotions. El ascenso de DAZN marcó también el ascenso dde otra promotora, de la mano de la plataforma tuvo un alcance global: Matchroom, de Eddie Hearn. Con el apoyo financiero de DAZN, la empresa británica logró firmar varias de las figuras más importantes del boxeo mundial.

En el nuevo panorama de la industria del boxeo que germinó en el Siglo XXI, ya hay cuatro promotoras importantes como Golden Boy, Top Rank, PBC y Matchroom dividiéndose el pastel. Don King, acostumbrado a los monopolios y duopolios, nunca encontró su lugar.

¿Qué pasó con Don King?

Si bien Don King perdió casi todo tipo de protagonismo, sigue operando desde un perfil bajo, pero moviendo algunos hilos importantes, sobre todo con la AMB.

En la actualidad, el único peleador que en este momento tiene un título de alfabeto y pelea bajo la promoción de King, es el desconocido Trevor ‘Cosmo’ Bryan. Bryan obtuvo el absurdo cinturón AMB vacante de peso completo ante Bemarne Stiverne, el pasado 29 de enero de 2021 en Hollywood, California. Cabe enfatizar que el cinturón que ostenta Bryan es la versión regular, secundaria, del título. El campeonato absoluto lo tiene Oleksandr Usyk, que se lo ganó a Anthony Joshua.

Previo a eso, King había pasado 20 años sin tener un campeón del mundo en la máxima división. Fue hasta que Stiverne derrotó por nocaut en seis rounds a Chris Arreola, el 10 de mayo de 2014 para alzarse con el fajín del CMB en su versión vacante. Poco tiempo después, Stiverne ascendió a campeón de la división, solo para perder su título por decisión unánime el 17 de enero de 2015 ante Deontay Wilder en Las Vegas, Nevada.

Don King ha vuelto a ganar notoriedad en los últimos meses, gracias principalmente a Saúl “Canelo” Álvarez. Saúl quiere ganar un título en su quinta división de peso distinta, la de los pesos cruceros, y puso su mira en el campeón del CMB, Ilunga Makabu. El peleador africano es promovido por Don King, quien organizó una velada el 29 de enero. Ahí, Makabu hizo una exposición obligatoria del cetro contra Thabiso Mchunu, y ganó. Debía enfrentarse al Canelo; sin embargo, el tapatío no lo esperó y eligió como oponente a Dmitry Byvol.

Don King e Ilunga Makabu
Don King e Ilunga Makabu

Algunos peleadores promovidos por King

  • Salvador Sánchez
  • Julio César Chávez
  • Ricardo López
  • Félix Trinidad
  • Mike Tyson
  • Roberto Durán 
  • Evander Holyfield
  • Bermane Stiverne
  • Joe Frazier 
  • George Foreman
  • Larry Holmes
  • Tomasz Adamek
  • Chris Byrd
  • John Ruiz
  • Ricardo Mayorga
  • Andrew Golota
  • Bernard Hopkins
  • Roy Jones Jr
  • Azumah Nelson
  • Marco Antonio Barrera
  • Wilfred Benítez
  • Wilfredo Gómez
  • Alexis Argüello
  • Aaron Pryor
  • Terry Norris
  • Carlos Zárate
  • Azumah Nelson
  • Mike McCallum
  • Gerald McClellan
  • Meldrick Taylor
  • Tim Wheaterspoon

¿Qué logros tuvo Don King?

  • 500 peleas por un título mundial, al menos
  • 403 funciones promovidas, desde 1972 a 2020
  • 108 campeones del mundo, en total
  • 47 peleas de título mundial, sólo en 1994
  • 100 boxeadores se hicieron millonarios gracias a él
  • ‘Rumble in the Jungle’ (Ali vs Foreman, 1974)
  • ‘Thrilla in Manila’ (Ali vs Frazier III, 1975)
  • ‘Thunder And Lightning’ (Chávez vs Taylor, 1990)
  • Miembro del Salón de la Fama desde 1997
  • Promotor del Siglo, otorgado por el CMB
  • Fortuna valuada en 150 millones de dólares (Forbes)

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